Расстояние между исследовательской станцией «Новые горизонты» (New Horizons) и Плутоном составляет менее 1,5 млн км – это примерно в четыре раза больше радиуса орбиты Луны. Станция приближается к карликовой планете со скоростью 13,79 км в секунду. Чуть более суток остается до события, ради которого космический аппарат летел 9 лет и преодолел 4,8 млрд км.

Свет и радиосигнал от «Новых горизонтов» до приемных станций на Земле идет 4 часа 25 минут, столько же времени занимает передача команд на борт аппарата. Для сравнения, от ближайшей звезды, Альфы Центавра, нас отделяет расстояние в 8 тысяч раз больше. И, все-таки, люди уже давно не забирались так далеко от Солнца – после того, как американский аппарат «Вояджер-2» пролетел мимо Нептуна более 35 лет назад. Он не сближался с Плутоном. «Новые горизонты» станут первым космическим аппаратом, посетившим бывшую девятую планету.

В последние недели команда ученых, работающих с инструментами зонда «Новые горизонты», регулярно публикует все новые фотографии карликовой планеты и ее спутника, Харона. Мы смогли рассмотреть скалы, темные регионы у экватора и светлые пятна, а также возможные кратеры. Эти снимки были сделаны камерой высокого разрешения LORRI. Кроме нее на аппарате есть ультрафиолетовый спектрометр Alice, основной задачей которого станет изучение атмосферы Плутона во время завтрашнего пролета на минимальном расстоянии и в последующие дни – особенно при прохождении Плутона на фоне Солнца, когда лучи нашей звезды подсветят легкую атмосферу карликовой планеты. Карты химического состава и температуры Плутона будут построены благодаря оптическому и инфракрасному телескопу Ralph.

На космическом аппарате установлены и другие приборы, которые изучают Плутон и космическое пространство на окраине Солнечной системы. Это счетчик космической пыли SDC, анализатор интенсивности солнечного ветра SWAP, и опыт для изучения атмосферы путем анализа искажений в радиоволнах REX.

Неделю назад команда специалистов, управляющих исследовательской станцией, столкнулась с непредвиденными проблемами. Из-за программной ошибки аппарат на время перешел в безопасный режим. Его полная работоспособность была восстановлена в прошлый вторник, и сейчас, по словам директора миссии «Новые горизонты» Глена Фонтейна, «Всё идет замечательно». Инженеры готовятся ко входу в сверхактивный участок полета, а ученые заняты анализом поступающих данных.

Пока что разрешение съемки для инструментов Alice, REX и SWAP не достаточно велико, однако LEISA (инфракрасный спектрометр телескопа Ralph) подтвердил наличие метана и следов азота на Плутоне. На Хароне был обнаружен водяной лед.

Самая «свежая» фотография, сделанная космическим аппаратом, должна быть опубликована в понедельник. Снимок сегодняшнего дня появится в открытом доступе завтра. Фотографии, сделанные во время сближения, планируется передать на Землю в среду или четверг. Передача всего объема научных данных, собранных за сутки пролета около Плутона, займет 26 месяцев. Ожидается, что снимки наиболее высокого разрешения будут получены в ближайшие месяцы. В это время космический аппарат будет продолжать свой путь к окраинам Солнечной системы. Ученые планируют направить его к одному из потенциально интересных тел в поясе Койпера. Это будет 2014 MU69, 2014 PN70 или 2014 OS393.

Обсудить

Плутон и Харон – удивительная и уникальная для Солнечной системы пара крупных тел, вращающихся вокруг общего центра масс. Ученые считают, что эта конструкция образовалась в далеком прошлом в результате космического столкновения. При этом между двумя телами существует огромная разница.

Поверхность Плутона, который относится к классу карликовых планет, является достаточно контрастной. Он покрыт большим количеством темных и светлых пятен. Харон, с другой стороны, относительно монотонный. Поверхность Плутона имеет гораздо более насыщенный красный оттенок, чем поверхность Харона, Плутон обладает заметной атмосферой, а его спутник – нет. На Плутоне обнаружены необычные льды из замерзшего азота, метана и монооксида углерода (сухой лед), а поверхность Харона сложена водяным льдом и соединениями аммиака. Наконец, внутри Плутон должен обладать твердым каменным ядром, тогда как Харон состоит из смеси горных пород с водяным льдом.

«Два эти тела миллиарды лет назад объединились и оказались на одной орбите, однако они абсолютно разные». – говорит Алан Стерн, ведущий ученый-исследователь Юго-западного исследовательского института в Колорадо. Харон имеет диаметр около 1200 км, что в два раза меньше диаметра Плутона. В то же время, в Солнечной системе больше нет планет, чьи спутники были бы сопоставимы с ними по размерам и массе. По относительным размерам это самый крупный спутник из известных нам.

К сожалению, из-за большой разницы в альбедо способности Плутона и Харона, зонду «Новые горизонты» (New Horizons), который подлетел уже на менее чем 4,5 млн км к системе, было сложно делать снимки двух этих тел одновременно. Теперь же он смог сфотографировать Харон отдельно. На новом снимке спутника можно рассмотреть множество любопытных деталей.

Как предполагают ученые, светлые пятна на Хароне могут быть ударными кратерами. Если это так, то кратеры дадут «Новым горизонтам» возможность заглянуть внутрь Харона. «Крупные кратеры могут извлекать вещество с глубины до нескольких миль, раскрывая состав внутренних областей спутника». – отмечает Джефф Мур, ведущий исследователь проекта в Исследовательском центре НАСА им. Эймса. По мнению ученых, Харон представляет собой самостоятельный мир, который интересен не только как часть двойной системы с Плутоном. 14 июля зонд «Новые горизонты», запущенный в 2006 году, прибывает к главной цели своей миссии. Аппарат пролетит мимо Плутона и Харона, в течение суток собирая данные об их строении. Сбор данных продолжится и в последующие дни, а их передача на Землю займет много месяцев. После этого «Новые горизонты» отправятся к телу в поясе Койпера.

Ссылка: www.nasa.gov

Обсудить

По программе Discovery («Открытие») американского космического агентства финансируются недорогие (до 450 млн долларов не считая цену запуска) научно-исследовательские аппараты, целью которых является изучение Солнечной системы и остальной Вселенной. В начале 2016 года в космос по этой программе будет запущен зонд для изучения геологии Марса InSight, который в свое время обошел в соревновании проекты станции для изучения морей Титана и кометного зонда. Другая известная исследовательская станция, запущенная по программе Discovery – Dawn («Рассвет»), находящаяся сейчас на орбите карликовой планеты Церера.

Обычно НАСА не афиширует участников конкурсов Discovery до выбора победителя. В нынешнем конкурсе, который предполагает запуск в 2021 году, участвует 28 проектов. О 16 из них было рассказан на завершившейся неделю назад Конференции по малым телам Солнечной системы. Многие из концепций, представленных на Конференции, имеют спонсоров в лице промышленных компаний. Другие предложены и продвигаются научными институтами. Ball Aerospace поддержала пять проектов, Lockheed Martin три, Orbital ATK два, а Boeing – всего один проект, использующий ее спутниковую платформу.

Всего разработчики предложили шесть проектов миссий по изучению астероидов. Целью Lucy, предложенной Юго-западным исследовательским институтом в Колорадо и Lockheed Martin, является изучение сразу пяти троянских астероидов вблизи орбиты Юпитера. AJAX (Брауновский университет) предполагает более глубокое изучение одного троянского астероида и включает посадочный аппарат. NEOCam – космическая обсерватория для изучения околоземных астероидов от Лаборатории реактивного движения НАСА и Ball Aerospace. Предложение от Университета Колорадо (подрядчик Ball Aerospace) – зонд BASiX, который должен будет сбросить заряд на околоземный астероид и изучить выбросы вещества из образовавшегося кратера. Предложение DARe (Dark Asteroid Rendezvous), поддержанное Orbital ATK, очень похоже на миссию Dawn. Целью миссии предлагается сделать картирование двух астероидов во внутренней Солнечной системе. Наконец, задачей зонда Psyche от Аризонского университета должно стать изучение металлического астероида.

Три концепции миссий по программе Discovery предлагают заняться изучением комет. Разработчики проекта CORE из Аризонского государственного университета (с поддержкой Orbital ATK) намерены провести картирование ядра кометы Темпеля-2 (10P/Темпеля). Университет Мэриленда (и Lockheed Martin) предложил упрощенную версию аппарата Comet Hopper, который участвовал в конкурсе предыдущего этапа программы Discovery. На этот раз целью должна стать одна комета Хартли-2 (103P/Хартли). PriME – еще одна миссия к этой комете, в которой генподрядчиком должна стать корпорация Bell Aerospace.

Чуть более интересны две идеи обсерваторий по изучению окраин Солнечной системы, в которых генподрядчиком выступает Bell. Аризонский государственный университет предложил разместить телескоп «Койпер» во второй точке либрации системы Земля-Луна для наблюдения за объектами в поясе Койпера. Телескоп от Гарвард-Смитсоновского центра астрофизики смог бы изучать помимо пояса Койпера еще и облако Оорта.

Пунктом назначения для трех проектов выбраны спутники Марса. Университет Джона Хопкинса предложил исследовательскую станцию MERLIN, которая сможет изучить оба спутника соседней планеты как с орбиты, так и при помощи посадочных аппаратов. PANDORA (Лаборатория реактивного движения НАСА) – элементарный спутник для орбитального картирования Фобоса и Деймоса. Для него предлагается задействовать новую спутниковую платформу 702SP корпорации Boeing с электрореактивной двигательной установкой. Выполнив свою научную миссию, PANDORA будет способна продолжить работу в качестве ретранслятора для марсоходов. PADME – еще один орбитальный зонд к спутникам Марса, на этот раз на основе платформы лунного зонда LADEE Исследовательского центра НАСА им. Эймса.

Кроме того, Гавайский институт астрономии предлагает запустить зонд для поисков источника земной воды. Для этого аппарату Proteus придется посетить как комету, так и астероид. За проект готова взять компания Lockheed Martin. Лаборатория прикладной физики им. Джона Хопкинса предложила идею аппарата, который сможет посетить сразу девять астероидов – как околоземных, так и в главном поясе между Марсом и Юпитером.

Среди концептов миссий, целью которых не являются малые тела, известно о зондах для поиска жизни в гейзерах Энцелада (Enceladus Life Finder и LIFE). Среди них есть зонд для поиска жизни на Марсе Icebreaker Life, аппарат для изучения вулканизма на спутнике Юпитера Ио, еще один зонд к Энцеладу и Титану, два аппарата для изучения Луны и целых три концепта венерианских миссий – как по картированию планеты в высоком разрешении, так и по изучению ее атмосферы.

Итоги конкурса должны быть подведены в сентябре 2015 года, однако можно ожидать, что объявление победителя будет отсрочено на несколько месяцев.

Ссылка: spacenews.com

Обсудить

Известно, что Марс является достаточно засушливым местом. Хотя планета скрывает в себе огромные залежи водяного льда, оставшиеся с древних времен, на ее поверхности – во всяком случае, в изученных экваториальных регионах – влага практически отсутствует. Из-за низкого давления вода в жидком виде не может находиться на поверхности Марса длительное время, сразу переходя в парообразное состояние. Есть, однако, возможность предполагать, что жизнь на Марсе может существовать даже в наше время.

В июне на конференции по астробиологии в Чикаго американские ученые из Университета Восточной Каролины и Группы по анализу марсианской исследовательской программы (MEPAG) предложили выделить на Марсе «особые регионы» – места, где, теоретически, может быть найдена микробная жизнь.

В своем исследовании ученые рассматривали марсианскую атмосферу. Она может содержать и содержит водяной пар. Относительная влажность воздуха в некоторых регионах Марса сравнима с влажностью в чилийской пустыне Атакама, а в ночные часы может подниматься до 80-100%, достигая точки насыщения. Некоторые формы жизни на Земле способны выживать в засушливых регионах, добывая воду прямо из воздуха. Были найдены лишайники, в которых процесс фотосинтеза происходил при относительной влажности 70%. Другие исследования показали, что некоторые виды антарктических лишайников могут приспособиться к жизни в симулированных марсианских условиях.

Добытая из воздуха вода используется лишайниками в фотосинтезе и метаболизме, однако на Земле не было найдено ни одного организма, способного размножаться без жидкой воды. Поэтому ученые до сих пор считают ее обязательным условием сохранения жизни. Это не значит, что обнаружение жизни на Марсе исключено. По ночам вода может концентрироваться из воздуха и оседать в виде снега и льда на поверхности планеты. В 1970-х годах процесс конденсации наблюдал американский посадочный аппарат «Викинг-2». Когда утром температура воздуха начнет подниматься, снег тает. В это время в низинах, где давление выше, появляются временные водотоки, существующие в течение нескольких часов. Несколько лет назад их существование удалось подтвердить благодаря снимкам, сделанным орбитальным исследовательским аппаратом MRO. По мнению американских ученых, короткие периоды появления жидкой воды все-таки могут быть достаточными по продолжительности для размножения микроорганизмов.

Последнее известное препятствие развитию жизни на Марсе – это существенный уровень радиации на поверхности планеты, вызванный отсутствием магнитного поля. Если жизнь и существует на Марсе, то на некоторой глубине под поверхностью планеты – как минимум от 1-2 метров.

На фото – образец лишайника, который продемонстрировал способность существовать в марсиански услвоиях. Эксперимент проводился Германским аэрокосмическим центром.

Ссылка: www.space.com

Обсудить

С сентября 2014 года комета P67 Чурюмова-Герасименко детально изучается европейским космическим аппаратом «Розетта» (Rosetta) и спущенным с него малым зондом «Филы» (Philae). К удивлению ученых, на ее поверхности было обнаружено множество разнообразных деталей. Британский астроном Макс Уэллис из Университета Кардиффа со своими коллегами представил радикальное объяснение происхождения этих особенностей на встрече Королевского астрономического общества в Уэльсе 6 июля. По мнению ученых, некоторые детали рельефа кометы могут быть связаны с жизнедеятельностью микробов.

Комета P67 имеет неправильную «уткообразную» форму. Ее размеры составляют примерно 4,3 на 4,1 км. Предполагается, что она покрыта темной, почти черной корой, под которой находится лед. На фотографиях хорошо видны гладкие регионы «морей» и районы, испещренные ударными кратерами, а местами комета густо покрыта крупными и мелкими булыжниками. В кратерах обнаружены гладкие озера из перезамороженной воды, покрытые большим количеством обломочного материала. На гладких поверхностях встречаются параллельные асимметричные борозды, провоцирующие образование трещин в массиве льда.

Макс Уэллис и его коллеги заявляют, что эти особенности рельефа полностью согласуются с районами распространения смеси льда и органического вещества, которая накапливается при нагревании кометы во время ее сближений с Солнцем. Как известно, микроорганизмам требуются полости жидкой воды для жизни и размножения. Согласно модели, предложенной учеными, колонии микробов могут существовать в снегу и подповерхностных трещинах. Организмы с препятствующими замерзанию солями могут активизироваться при температурах от -40 градусов Цельсия. По данным наблюдений за испарением воды с кометы Чурюмова-Герасимено, такой температуры ее освещенные области достигли в сентябре прошлого года на расстоянии коло 500 млн км от Солнца. В момент прохождения на минимальном расстоянии от нашей звезды температура кометы будет существенно выше, что, теоретически, позволит микроорганизмам проявлять гораздо большую активность.

«Миссия «Розетта» уже доказала, что кометы не являются мертвыми холодными кусками льда. На них развиваются геологические процессы. Кометы могут быть даже более пригодными для жизни, чем арктические и антарктические регионы Земли». – говорит доктор Уэллис.

Конечно, предположения ученых о возможности существования жизни на кометах ничего не значат без каких-то подтверждающих наблюдений. Первым аргументом в пользу этого смелого предположения смогут стать инфракрасные снимки поверхности P67, сделанные космическим аппаратом «Розетта», если на них удастся обнаружить следы сложных органических молекул.

Ссылка: phys.org

Обсудить

Американский космический аппарат, подлетающий к Плутону, перешел в защищенный режим работы четвертого июля – за десять дней до ключевого для, ради которого он за девять лет пересек всю Солнечную систему.

Связь с зондом new Horizons («Новые горизонты») была потеряна в эти выходные. После ее восстановления выяснилось, что управление космическим аппаратом перешло ко второму бортовому компьютеру, находящемуся в безопасном режиме. Впоследствии стало известно, что сбой произошел в процессе выполнения последовательности команд в рамках подготовки аппарата к пролету карликовой планеты. Из-за ошибки программистов, на выполнение одной из команд был задан недостаточный интервал времени. В ближайшее время схожие операции выполнять не планируется, поэтому ошибка повториться не должна. 14 июля, в день пролета Плутона, сама возможность перехода в безопасный режим будет заблокирована.

Проведенное расследование не обнаружило аппаратных проблем и недоработок в бортовом программном обеспечении New Horizons. В связи с этим возвращение аппарата в нормальный режим работы и возобновление сбора данных запланировано уже на 7 июля. Сейчас расстояние от зонда до Плутона составляет менее 9 млн км (24 расстояния от Земли до Луны).

НАСА отмечает, что пробел в сборе научных данных длительностью несколько дней в целом не повлияет на результативность миссии.

«Новые горизонты» – первая исследовательская станция, основной задачей которой является изучение Плутона. После 14 июля мы впервые получим снимки этой карликовой планеты в высоком разрешении. Будет собрано огромное количество данных о ее атмосфере, химическом составе и спутниках. После этого космический аппарат отправится к перспективному объекту в поясе Койпера.

Ссылка: www.nasa.gov

Обсудить

Компания SpaceX продолжает расследование аварии ракеты-носителя Falcon 9, которая произошла в воскресенье 28 июня. Потеря грузового корабля Dragon стала неожиданностью и для компании, и для НАСА, которое планировало доставить на МКС ценное оборудование. Несмотря на то, что пресса проявляет повышенное внимание к этой неудаче, SpaceX до сих пор не удалось определить даже приблизительную версию произошедшего.

По словам официальных лиц SpaceX, в расследовании воскресной неудачи существенного прогресса достичь не удалось. «Процесс определения первопричины воскресной аварии оказался сложным, и пока ни одна теория не согласуется с имеющимися данными». – сказал Джон Тейлор, представитель SpaceX. – «Команды наших инженеров тщательно изучают каждый доступный кусочек полетных данных, и мы тщательно анализируем все возможные причины в дереве развития событий».

Достоверно известно, что авария произошла на 139 секунде полета, за 20 секунд до выключения двигателей первой ступени. В этот момент высота Falcon 9 составляла около 45 км, скорость движения – 5 тысяч км в час. Неполадки возникли во второй ступени, которая еще только начала готовиться к своему включению. Согласно первому после аварии твиту основателя SpaceX Илона Маска, в баке кислорода второй ступени произошло «событие с превышением номинального давления».

Вскоре после аварии, которая произошла над Атлантическим океаном, из воды были извлечены обломки ракеты и космического корабля. Тем не менее, SpaceX отметила, что в расследовании в первую очередь используется полученная во врем полета телеметрическая информация, а не результаты анализа обломков. Вплоть до разрушения ракеты в центр управления с нее передавалось более трех тысяч потоков данных, включая видеозаписи с камер. Также известно, что к расследованию подключились специалисты НАСА.

Одна из популярных среди простых наблюдателей теорий гласит, что авария могла произойти из-за стыковочного узла IDA-1, перевозившегося в багажнике грузового корабля Dragon. Отделившись от креплений, он мог упасть и пробить верхнюю часть второй ступени. Тем не менее, судя по всему, по каким-то причинам инженеры SpaceX эту версию отвергли.

Сейчас все пуски ракеты Falcon 9 временно приостановлены. Согласно первым заявлениям президент SpaceX Гвен Шотвелл, они могут возобновиться через несколько месяцев. Реальные сроки возвращения в пусковой деятельности будут зависеть от того, в какую сторону двинется расследование. Если авария была связана с грузовым кораблем, то возобновление пусков Falcon 9 может состояться уже в сентябре. В сложном случае, если выяснение причин аварии затянется, а ликвидация недоработок окажется сложной, вряд ли мы увидим следующий запуск SpaceX раньше конца года.

Ссылка: spaceflightnow.com

Обсудить