По программе Discovery («Открытие») американского космического агентства финансируются недорогие (до 450 млн долларов не считая цену запуска) научно-исследовательские аппараты, целью которых является изучение Солнечной системы и остальной Вселенной. В начале 2016 года в космос по этой программе будет запущен зонд для изучения геологии Марса InSight, который в свое время обошел в соревновании проекты станции для изучения морей Титана и кометного зонда. Другая известная исследовательская станция, запущенная по программе Discovery – Dawn («Рассвет»), находящаяся сейчас на орбите карликовой планеты Церера.

Обычно НАСА не афиширует участников конкурсов Discovery до выбора победителя. В нынешнем конкурсе, который предполагает запуск в 2021 году, участвует 28 проектов. О 16 из них было рассказан на завершившейся неделю назад Конференции по малым телам Солнечной системы. Многие из концепций, представленных на Конференции, имеют спонсоров в лице промышленных компаний. Другие предложены и продвигаются научными институтами. Ball Aerospace поддержала пять проектов, Lockheed Martin три, Orbital ATK два, а Boeing – всего один проект, использующий ее спутниковую платформу.

Всего разработчики предложили шесть проектов миссий по изучению астероидов. Целью Lucy, предложенной Юго-западным исследовательским институтом в Колорадо и Lockheed Martin, является изучение сразу пяти троянских астероидов вблизи орбиты Юпитера. AJAX (Брауновский университет) предполагает более глубокое изучение одного троянского астероида и включает посадочный аппарат. NEOCam – космическая обсерватория для изучения околоземных астероидов от Лаборатории реактивного движения НАСА и Ball Aerospace. Предложение от Университета Колорадо (подрядчик Ball Aerospace) – зонд BASiX, который должен будет сбросить заряд на околоземный астероид и изучить выбросы вещества из образовавшегося кратера. Предложение DARe (Dark Asteroid Rendezvous), поддержанное Orbital ATK, очень похоже на миссию Dawn. Целью миссии предлагается сделать картирование двух астероидов во внутренней Солнечной системе. Наконец, задачей зонда Psyche от Аризонского университета должно стать изучение металлического астероида.

Три концепции миссий по программе Discovery предлагают заняться изучением комет. Разработчики проекта CORE из Аризонского государственного университета (с поддержкой Orbital ATK) намерены провести картирование ядра кометы Темпеля-2 (10P/Темпеля). Университет Мэриленда (и Lockheed Martin) предложил упрощенную версию аппарата Comet Hopper, который участвовал в конкурсе предыдущего этапа программы Discovery. На этот раз целью должна стать одна комета Хартли-2 (103P/Хартли). PriME – еще одна миссия к этой комете, в которой генподрядчиком должна стать корпорация Bell Aerospace.

Чуть более интересны две идеи обсерваторий по изучению окраин Солнечной системы, в которых генподрядчиком выступает Bell. Аризонский государственный университет предложил разместить телескоп «Койпер» во второй точке либрации системы Земля-Луна для наблюдения за объектами в поясе Койпера. Телескоп от Гарвард-Смитсоновского центра астрофизики смог бы изучать помимо пояса Койпера еще и облако Оорта.

Пунктом назначения для трех проектов выбраны спутники Марса. Университет Джона Хопкинса предложил исследовательскую станцию MERLIN, которая сможет изучить оба спутника соседней планеты как с орбиты, так и при помощи посадочных аппаратов. PANDORA (Лаборатория реактивного движения НАСА) – элементарный спутник для орбитального картирования Фобоса и Деймоса. Для него предлагается задействовать новую спутниковую платформу 702SP корпорации Boeing с электрореактивной двигательной установкой. Выполнив свою научную миссию, PANDORA будет способна продолжить работу в качестве ретранслятора для марсоходов. PADME – еще один орбитальный зонд к спутникам Марса, на этот раз на основе платформы лунного зонда LADEE Исследовательского центра НАСА им. Эймса.

Кроме того, Гавайский институт астрономии предлагает запустить зонд для поисков источника земной воды. Для этого аппарату Proteus придется посетить как комету, так и астероид. За проект готова взять компания Lockheed Martin. Лаборатория прикладной физики им. Джона Хопкинса предложила идею аппарата, который сможет посетить сразу девять астероидов – как околоземных, так и в главном поясе между Марсом и Юпитером.

Среди концептов миссий, целью которых не являются малые тела, известно о зондах для поиска жизни в гейзерах Энцелада (Enceladus Life Finder и LIFE). Среди них есть зонд для поиска жизни на Марсе Icebreaker Life, аппарат для изучения вулканизма на спутнике Юпитера Ио, еще один зонд к Энцеладу и Титану, два аппарата для изучения Луны и целых три концепта венерианских миссий – как по картированию планеты в высоком разрешении, так и по изучению ее атмосферы.

Итоги конкурса должны быть подведены в сентябре 2015 года, однако можно ожидать, что объявление победителя будет отсрочено на несколько месяцев.

Ссылка: spacenews.com

Обсудить

Известно, что Марс является достаточно засушливым местом. Хотя планета скрывает в себе огромные залежи водяного льда, оставшиеся с древних времен, на ее поверхности – во всяком случае, в изученных экваториальных регионах – влага практически отсутствует. Из-за низкого давления вода в жидком виде не может находиться на поверхности Марса длительное время, сразу переходя в парообразное состояние. Есть, однако, возможность предполагать, что жизнь на Марсе может существовать даже в наше время.

В июне на конференции по астробиологии в Чикаго американские ученые из Университета Восточной Каролины и Группы по анализу марсианской исследовательской программы (MEPAG) предложили выделить на Марсе «особые регионы» – места, где, теоретически, может быть найдена микробная жизнь.

В своем исследовании ученые рассматривали марсианскую атмосферу. Она может содержать и содержит водяной пар. Относительная влажность воздуха в некоторых регионах Марса сравнима с влажностью в чилийской пустыне Атакама, а в ночные часы может подниматься до 80-100%, достигая точки насыщения. Некоторые формы жизни на Земле способны выживать в засушливых регионах, добывая воду прямо из воздуха. Были найдены лишайники, в которых процесс фотосинтеза происходил при относительной влажности 70%. Другие исследования показали, что некоторые виды антарктических лишайников могут приспособиться к жизни в симулированных марсианских условиях.

Добытая из воздуха вода используется лишайниками в фотосинтезе и метаболизме, однако на Земле не было найдено ни одного организма, способного размножаться без жидкой воды. Поэтому ученые до сих пор считают ее обязательным условием сохранения жизни. Это не значит, что обнаружение жизни на Марсе исключено. По ночам вода может концентрироваться из воздуха и оседать в виде снега и льда на поверхности планеты. В 1970-х годах процесс конденсации наблюдал американский посадочный аппарат «Викинг-2». Когда утром температура воздуха начнет подниматься, снег тает. В это время в низинах, где давление выше, появляются временные водотоки, существующие в течение нескольких часов. Несколько лет назад их существование удалось подтвердить благодаря снимкам, сделанным орбитальным исследовательским аппаратом MRO. По мнению американских ученых, короткие периоды появления жидкой воды все-таки могут быть достаточными по продолжительности для размножения микроорганизмов.

Последнее известное препятствие развитию жизни на Марсе – это существенный уровень радиации на поверхности планеты, вызванный отсутствием магнитного поля. Если жизнь и существует на Марсе, то на некоторой глубине под поверхностью планеты – как минимум от 1-2 метров.

На фото – образец лишайника, который продемонстрировал способность существовать в марсиански услвоиях. Эксперимент проводился Германским аэрокосмическим центром.

Ссылка: www.space.com

Обсудить

С сентября 2014 года комета P67 Чурюмова-Герасименко детально изучается европейским космическим аппаратом «Розетта» (Rosetta) и спущенным с него малым зондом «Филы» (Philae). К удивлению ученых, на ее поверхности было обнаружено множество разнообразных деталей. Британский астроном Макс Уэллис из Университета Кардиффа со своими коллегами представил радикальное объяснение происхождения этих особенностей на встрече Королевского астрономического общества в Уэльсе 6 июля. По мнению ученых, некоторые детали рельефа кометы могут быть связаны с жизнедеятельностью микробов.

Комета P67 имеет неправильную «уткообразную» форму. Ее размеры составляют примерно 4,3 на 4,1 км. Предполагается, что она покрыта темной, почти черной корой, под которой находится лед. На фотографиях хорошо видны гладкие регионы «морей» и районы, испещренные ударными кратерами, а местами комета густо покрыта крупными и мелкими булыжниками. В кратерах обнаружены гладкие озера из перезамороженной воды, покрытые большим количеством обломочного материала. На гладких поверхностях встречаются параллельные асимметричные борозды, провоцирующие образование трещин в массиве льда.

Макс Уэллис и его коллеги заявляют, что эти особенности рельефа полностью согласуются с районами распространения смеси льда и органического вещества, которая накапливается при нагревании кометы во время ее сближений с Солнцем. Как известно, микроорганизмам требуются полости жидкой воды для жизни и размножения. Согласно модели, предложенной учеными, колонии микробов могут существовать в снегу и подповерхностных трещинах. Организмы с препятствующими замерзанию солями могут активизироваться при температурах от -40 градусов Цельсия. По данным наблюдений за испарением воды с кометы Чурюмова-Герасимено, такой температуры ее освещенные области достигли в сентябре прошлого года на расстоянии коло 500 млн км от Солнца. В момент прохождения на минимальном расстоянии от нашей звезды температура кометы будет существенно выше, что, теоретически, позволит микроорганизмам проявлять гораздо большую активность.

«Миссия «Розетта» уже доказала, что кометы не являются мертвыми холодными кусками льда. На них развиваются геологические процессы. Кометы могут быть даже более пригодными для жизни, чем арктические и антарктические регионы Земли». – говорит доктор Уэллис.

Конечно, предположения ученых о возможности существования жизни на кометах ничего не значат без каких-то подтверждающих наблюдений. Первым аргументом в пользу этого смелого предположения смогут стать инфракрасные снимки поверхности P67, сделанные космическим аппаратом «Розетта», если на них удастся обнаружить следы сложных органических молекул.

Ссылка: phys.org

Обсудить

Американский космический аппарат, подлетающий к Плутону, перешел в защищенный режим работы четвертого июля – за десять дней до ключевого для, ради которого он за девять лет пересек всю Солнечную систему.

Связь с зондом new Horizons («Новые горизонты») была потеряна в эти выходные. После ее восстановления выяснилось, что управление космическим аппаратом перешло ко второму бортовому компьютеру, находящемуся в безопасном режиме. Впоследствии стало известно, что сбой произошел в процессе выполнения последовательности команд в рамках подготовки аппарата к пролету карликовой планеты. Из-за ошибки программистов, на выполнение одной из команд был задан недостаточный интервал времени. В ближайшее время схожие операции выполнять не планируется, поэтому ошибка повториться не должна. 14 июля, в день пролета Плутона, сама возможность перехода в безопасный режим будет заблокирована.

Проведенное расследование не обнаружило аппаратных проблем и недоработок в бортовом программном обеспечении New Horizons. В связи с этим возвращение аппарата в нормальный режим работы и возобновление сбора данных запланировано уже на 7 июля. Сейчас расстояние от зонда до Плутона составляет менее 9 млн км (24 расстояния от Земли до Луны).

НАСА отмечает, что пробел в сборе научных данных длительностью несколько дней в целом не повлияет на результативность миссии.

«Новые горизонты» – первая исследовательская станция, основной задачей которой является изучение Плутона. После 14 июля мы впервые получим снимки этой карликовой планеты в высоком разрешении. Будет собрано огромное количество данных о ее атмосфере, химическом составе и спутниках. После этого космический аппарат отправится к перспективному объекту в поясе Койпера.

Ссылка: www.nasa.gov

Обсудить

Компания SpaceX продолжает расследование аварии ракеты-носителя Falcon 9, которая произошла в воскресенье 28 июня. Потеря грузового корабля Dragon стала неожиданностью и для компании, и для НАСА, которое планировало доставить на МКС ценное оборудование. Несмотря на то, что пресса проявляет повышенное внимание к этой неудаче, SpaceX до сих пор не удалось определить даже приблизительную версию произошедшего.

По словам официальных лиц SpaceX, в расследовании воскресной неудачи существенного прогресса достичь не удалось. «Процесс определения первопричины воскресной аварии оказался сложным, и пока ни одна теория не согласуется с имеющимися данными». – сказал Джон Тейлор, представитель SpaceX. – «Команды наших инженеров тщательно изучают каждый доступный кусочек полетных данных, и мы тщательно анализируем все возможные причины в дереве развития событий».

Достоверно известно, что авария произошла на 139 секунде полета, за 20 секунд до выключения двигателей первой ступени. В этот момент высота Falcon 9 составляла около 45 км, скорость движения – 5 тысяч км в час. Неполадки возникли во второй ступени, которая еще только начала готовиться к своему включению. Согласно первому после аварии твиту основателя SpaceX Илона Маска, в баке кислорода второй ступени произошло «событие с превышением номинального давления».

Вскоре после аварии, которая произошла над Атлантическим океаном, из воды были извлечены обломки ракеты и космического корабля. Тем не менее, SpaceX отметила, что в расследовании в первую очередь используется полученная во врем полета телеметрическая информация, а не результаты анализа обломков. Вплоть до разрушения ракеты в центр управления с нее передавалось более трех тысяч потоков данных, включая видеозаписи с камер. Также известно, что к расследованию подключились специалисты НАСА.

Одна из популярных среди простых наблюдателей теорий гласит, что авария могла произойти из-за стыковочного узла IDA-1, перевозившегося в багажнике грузового корабля Dragon. Отделившись от креплений, он мог упасть и пробить верхнюю часть второй ступени. Тем не менее, судя по всему, по каким-то причинам инженеры SpaceX эту версию отвергли.

Сейчас все пуски ракеты Falcon 9 временно приостановлены. Согласно первым заявлениям президент SpaceX Гвен Шотвелл, они могут возобновиться через несколько месяцев. Реальные сроки возвращения в пусковой деятельности будут зависеть от того, в какую сторону двинется расследование. Если авария была связана с грузовым кораблем, то возобновление пусков Falcon 9 может состояться уже в сентябре. В сложном случае, если выяснение причин аварии затянется, а ликвидация недоработок окажется сложной, вряд ли мы увидим следующий запуск SpaceX раньше конца года.

Ссылка: spaceflightnow.com

Обсудить

Метан – бесцветный газ органического происхождения, не имеющий выраженного запаха и распространенный под поверхностью Земли. На нашей планете он появляется в основном из-за деятельности живых организмах. На Плутоне же, по мнению ученых, метан мог сохраниться из газопылевого облака со времен образования Солнечной системы 4,5-5 млрд лет назад. Ранее благодаря наземным наблюдениям астрономы впервые обнаружили этот газ на карликовой планете. Теперь подтвердить находку помог инфракрасный спектрометр, установленный на стремительно приближающемся к Плутону зонде «Новые горизонты» (New Horizons). В дальнейшем – после пролета аппарата мимо планеты в середине июля – ученые получат информацию о распределении источников метана на поверхности Плутона.

На видеозаписи, представленной ниже, показан процесс сближения научного аппарата и карликовой планеты между 28 мая и 25 июня 2015 года. За этот период расстояние между ними сократилось с 56 до 22 млн км. На снимках, отцентрированных относительно Плутона, карликовая планета и Харон, ее крупнейший спутник, стремительно увеличиваются по мере приближения к ним камеры зонда. Поверхность Плутона имеет существенные перепады яркости. Она светлее у полюсов и темнее в районе экватора. Харон отличается более темным приполярным регионом и имеет признаки вариации альбедо в низких широтах.

Тем временем, аппарат «Новые горизонты» завершает последние приготовления к пролету мимо карликовой планеты. 14 июля, спустя всего несколько часов после этого события, космический аппарат сможет наблюдать за прохождением Плутона на фоне Солнца. Свет, проходящий через атмосферу карликовой планеты, будет зафиксирован ультрафиолетовым спектрографом ALICE, который на днях успешно выполнил тестовую съемку. Собранная информация позволит точно определить состав атмосферы Плутона.

Сейчас космический аппарат находится в 18 млн км от Плутона. Все его системы функционируют нормально.

Ссылка: www.nasa.gov

Обсудить

ARM (Asteroid Redirect Mission) – планируемая НАСА программа отправки автоматического космического аппарата к одному из околоземных астероидов. Зонд, снабженный специальной системой захвата, должен будет подобрать с поверхности астероида булыжник диаметром несколько метров и отбуксировать его на орбиту Луны. 29 июня на организованной НАСА встрече Группы по изучению малых тел Солнечной системы было заявлено, что основной целью ARM станет именно транспортировка объекта к Луне. Со стороны это кажется само собой разумеющимся, однако в прошлом официальные представители НАСА отмечали, принципиальной необходимости доставлять булыжник к Луне нет. Важнее испытать технологии, которые потребуются для полета на Марс в 2030-х. Речь идет об эффективных электрореактивных двигателях и легких и мощных солнечных батареях.

Американские космические программы всегда имеют цели и задачи. Разница между этими двумя понятиями принципиальна. Невыполнение цели означает неудачу миссии, тогда как задачи могут выполняться по мере возможностей. Зачастую НАСА устанавливает очень простую цель, чтобы рапортовать о формальном успехе миссии даже в случае возникновения серьезных проблем. В январе директор Программы наблюдения за околоземными объектами НАСА Линдли Джонсон предлагал объявить доставку булыжника на орбиту Луны именно одной из задач ARM. 29 июня было объявлено, что это станет первоочередной целью миссии.

Параллельно с тем, НАСА планирует протестировать технологию защиты Земли от опасных астероидов, известную как «гравитационный трактор». Идея заключается в том, чтобы разместить в стабильной точке на орбите опасного астероида космический аппарат. Его масса должна будет слегка изменить траекторию астероида, ликвидировав угрозу Земле. Третья цель первого уровня миссии ARM – отработка перезаправки космических аппаратов.

К 4 августа НАСА должно будет уточнить параметры будущего космического аппарата и определиться с его платформой. Предполагается, что стоимость программы ARM составит 1,25 млрд долларов без учета расходов на ракету-носитель и операционную деятельность по ведению миссии. Для вывода аппарата предполагается использовать либо ракету Delta IV Heavy (сейчас ее стоимость составляет приблизительно 350-450 млн долларов), либо новую сверхтяжелую SLS (предполагаемая стоимость – от 400 до 800 млн). Аппарат должен быть запущен в 2020 году, а к 2025 году булыжник уже необходимо доставить на орбиту Луны: в этот год к нему планируется отправить пилотируемую экспедицию из двух астронавтов. Миссия ARM продлится не менее шести лет.

Окончательное решение о цели полета космического аппарата будет принято в 2019 году. Сейчас в списке возможных целей остаются четыре астероида: 2008 EV5 (основной), Бенну (цель миссии OSIRIS-REX), Итокава (посещалась японским зондом «Хаябуса») и 1999 JU3, к которому сейчас направляется «Хаябуса-2».

Ссылка: spacenews.com

Обсудить