Virgin Galactic – американская компания британского миллиардера Ричарда Бренсона. Она на протяжении многих лет разрабатывает реактивный суборбитальный самолет SpaceShipTwo, который намерена использовать для коротких полетов с туристами на борту на высоту 80 км. Билет на такой полет оценивается в 250 тысяч долларов. В прошлом были проданы сотни билетов, однако из-за многочисленных переносов даты первого полета некоторые покупатели вернули свои деньги.

В октябре 2014 года испытательный полет первого самолета SpaceShipTwo, названного VSS Enterprise, закончился аварией, в результате которой погиб один из пилотов. После этой трагедии Virgin Galactic пересмотрела свою стратегию. Вместо того, чтобы перекладывать разработку на субподрядчика Scaled Composites, она наняла в штат сотрудников и самостоятельно занялась разработкой и постройкой второго самолета. Этот самолет получил название VSS Unity. Его испытательные полеты в режиме планирования начались в декабре 2016 года.

Всего к настоящему моменту VSS Unity выполнил шесть полетов. В ходе таких испытаний он поднимается в воздух при помощи самолета-носителя WhiteKnightTwo, а затем отделяется от него и самостоятельно садится на посадочную полосу. В шестом полете, который состоялся 4 августа, на корабле была установлена «большая часть элементов» гибридного двигателя, который будет обеспечивать набор высоты до 80 км.

7 сентября исполнительный директор Virgin Galactic Джордж Вайтсайдс заявил, что компания находится «на грани» начала полетов с включением двигателя. Разработка двигателя, по словам Вайтсайдса, проходила с существенными техническими проблемами. Тем не менее, на данный момент двигатель готов, и его квалификационные испытания успешно завершены.

Из слов Вайтсайдса, можно сделать вывод, что впереди остается не менее одного (а скорее – два или три) полета без включения двигателя. Таким образом, активные летные испытания VSS Unity могут начаться в конце этого или начале следующего года. Точный график испытаний и ожидаемое время начала эксплуатации самолета представители компании не называют. Однако в апрельском интервью Ричард Бренсон говорил, что «будет очень разочарован», если пилотируемые полеты не начнутся до конца 2018 года.

Ссылка: spacenews.com

Обсудить

Американское космическое агентство в ближайшее время опубликует запрос к частным компаниям на доставку грузов на Луну. Об этом заявил директор НАСА по современным исследовательским системам Джейсон Крусан на слушаниях Подкомитета по космосу в Белом доме. Заказ частной посадочной миссии для доставки научных инструментов на поверхность спутника Земли станет следующим логичным шагом в длительной, хоть и не очень известной стратегии НАСА по изучению Луны.

«То, что мы сейчас собираемся сделать – действительно купить услугу по доставку грузов на Луну в следующем фискальном году». – заявил он. В бюджет НАСА на эти цели заложено 30 млн долларов. 2018 фискальный год в США начинается уже 1 октября.

В мае этого года НАСА публиковало «запрос информации» (RFI, Request for Information) – обращение к частным компаниям с просьбой описать их предложения по доставке грузов на Луну. В ответе необходимо было рассказать, в частности, о массе полезного груза на их системах доставки. Предполагаемый период эксплуатации таких систем – следующее десятилетие. «Это свидетельствует о том, что наша вера в частную космическую промышленность растет». – отметил Крусан. – «А также позволяет нам управлять рисками и экономить на первых испытаниях».

На первом этапе НАСА заинтересовано в доставке на Луну небольших инструментов и демонстраторов полезной нагрузки.

На слушаниях присутствовали три компании, заинтересованные в контракте с НАСА. Две из них, Moon Express и Astrobotic Technology, в прошлом получали от космического агентства технологическую помощь. Moon Express является участником конкурса Google Lunar X-Prize – частной инициативы с призовым фондом в $30 млн, который должен достаться команде, самостоятельно разработавшей и запустившей луноход. Старт аппарата MX-1E от Moon Express запланирован на март 2018 года. MX-1E также должен будет доставить на Луну полезную нагрузку от коммерческих заказчиков.

Astrobotic Technology также была участником инициативы GLXP, однако покинула конкурс в прошлом году, решив сосредоточиться на поиске коммерческого применения для своей посадочной платформы «Перегрин» (Peregrine). Ее первый запуск должен состояться в 2019 году в качестве попутной нагрузки на ракете-носителе Atlas V. Аппарат будет нести научную нагрузку от 11 заказчиков, а в дальнейшем сотрудничестве заинтересованы, по словам основателя Astrobotic Джона Торнтона, целых 115 организаций. Торнтон, конечно, надеется, что к ним присоединится и НАСА.

Третья компания из присутствовавших на слушаниях – Blue Origin Джеффа Безоса, основателя онлайн-магазина Amazon. В прошлом году она анонсировала собственную систему доставки грузов на Луну под названием Blue Moon. Она существенно тяжелее конкурентов, и будет способна доставить на поверхность спутника несколько тонн полезного груза. Для запуска Blue Moon предполагается использовать либо сверхтяжелую ракету-носитель SLS, либо собственную ракету компании Blue Origin – New Glenn. Директор Blue Origin по стратегии и развитию бизнеса Бретт Александер заявил, что компания уже вложила существенные средства в ключевые технологии, необходимые для системы Blue Moon. Тем не менее, он подчеркнул, что разработка самой системы должна происходить в партнерстве с НАСА в рамках программы, аналогичной Commercial Crew Development, которая позволила бы разделить риски и финансирование.

Все участники обсуждения избегали обсуждения политических вопросов. Главный из них – возможность пилотируемых полетов на поверхность Луны. Формально долгосрочной целью НАСА остается экспедиция на Марс. Если станцию на орбите Луны можно оправдать тем, что она создается с целью накопления опыта жизни в дальнем космосе, то доставку людей на Луну при всем желании с Марсом связать не получится. Александер обтекаемо заявил, что Луна должна быть промежуточным шагом в исследовании Солнечной системы. А представитель Moon Express Боб Ричардс, в свою очередь, отметил важность лунных ресурсов для дальнейшего освоения космического пространства.

Ссылка: spacenews.com

Обсудить

Автоматическая межпланетная станция «Кассини» (Cassini), пролетая мимо Энцелада, записала последовательность из шести фотографий. Из них специалисты составили анимацию, которая демонстрирует изменение размеров спутника Сатурна в поле зрения «Кассини» в течение 15 минут.

Пролет состоялся 1 августа 2017 года. При создании цветного изображения для красного канала использовались данные, полученные через инфракрасный фильтр (930 нм), для синего – ультрафиолетовые снимки (338 нм). Среднее расстояние до Энцелада в период съемки составило 181 тысячу км.

Анимация доступна по ссылке.

Американский марсоход Curiosity нашел в породах кратера Гейла на Марсе следы бора. Бор – химический элемент, необходимый для образования живых клеток, поскольку он играет большую роль в формировании РНК (рибонуклеиновой кислоты).

РНК – одна из основных макромолекул клеток. Она участвует в синтезе ДНК и регуляции генов. Ее основным элементом является моносахарид рибоза, который, как и другие сахары, быстро растворяется в воде. Однако если в воде растворены бораты, т.е. соли борной кислоты, они стабилизируют рибозу на достаточно длительное время, чтобы из нее смогла сформироваться РНК.

Curiosity нашел бор в жилах, заполненных сульфатом кальция. Это означает, что химический элемент присутствовал в грунтовых водах Марса в тот период, когда поверхность планеты была влажной.

Обсудить

Cassini сфотографировал Титан.

Снимок (его необработанная версия приведена выше) был сделан 1 сентября и получен на Земле спустя двое суток. Ничего примечательного в фотографии нет, за исключением того факта, что это одна из последних близких фотографий Титана на многие годы вперед. Миссия автоматической межпланетной станции «Кассини» завершится уже через 11 дней.

Кандидатом в руководители НАСА станет конгрессмен-республиканец от штата Оклахома Джим Брайденстин. Его представление анонсировал Белый дом на прошлой неделе. Кандидатура Брайденстина пользуется поддержкой в американской космической отрасли, однако может столкнуться со сложностями при утверждении в Сенате.

Слабой стороной Брайденстина считают отсутствие опыта научной работы, особой критике подвергается его точка зрения относительно антропогенного влияния на изменение климата. Впрочем, надо отметить, что этот случай не станет первым в истории НАСА. Не были учеными второй директор агентства Джеймс Вебб (1961-1968 гг.) и одиннадцатый директор Шон О’Кифи (2001-2005).

Известно, что Брайденстин является большим сторонником частной космонавтики. Также в начале этого года он заявлял о своей поддержке программы SLS/Orion. По большинству вопросов Брайденстин придерживается осторожной позиции, так что под его руководством вряд ли стоит ожидать резкого изменения политики НАСА.

Завершена сварка летного образца бака кислорода для первой ступени ракеты SLS.

Специалисты Сборочного комплекса НАСА в Мишу (Новый Орлеан) завершили сварку элементов бака окислителя для сверхтяжелой ракеты Space Launch System, пуск которой намечен на вторую половину 2019 года.

Ранее при производстве топливных баков для SLS возникло несколько проблем. Как сообщал сайт NasaSpaceFlight.com, ранее купол испытательного образца бака жидкого кислорода получил повреждения при падении. В результате было принято решение построить его заново. Кроме того, НАСА выявило дефект в сварных швах двух баков жидкого водорода: испытательного образца и летного изделия. Использование летного образца в реальной миссии признано небезопасным, и потому его тоже придется переделать.

Обсудить

Марс привлекает к себе основное внимание американского космического агентства уже долгое время. Сейчас на этой планете работает два марсохода: с 2004 года там находится маленький Opportunity, с 2012 – более амбициозный Curiosity. В 2020 году НАСА планирует запустить еще один марсоход, построенный на той же платформе, что и Curiosity. Пока что миссия не имеет собственного названия и называется просто Mars 2020.

Одной из задач следующей марсианской миссии НАСА будет отбор образцов пород для того, чтобы в дальнейшем их доставить на Землю. Согласно первоначальному плану предполагалось, что «Марсоход 2020» будет бурить отверстия, отбирать из них пробы, упаковывать их в цилиндрические контейнеры и носить на себе. В 2015 году миссию упростили: согласно современному плану, марсоход будет оставлять готовые к отправке контейнеры на пути своего следования.

28 августа специалисты НАСА обсудили концепцию последующей миссии по возврату этих образцов марсианского грунта на Землю. Миссия должна будет состоять сразу из четырех аппаратов. Первый – орбитальный модуль, отвечающий за межпланетные перелеты в обе стороны. Второй – посадочная платформа. Она доставит на поверхность Марса мини-ровер и взлетную ракету. Ровер соберет образцы, оставленные большим марсоходом 2020-го года, и погрузит их в ракету. Затем ракета взлетит и на орбите планеты состыкуется с орбитальным блоком, который на завершающем этапе миссии доставит образцы к Земле.

Старт миссии, если она будет утверждена в таком виде, запланирован на 2026 год. Ее полная длительность составит не более трех лет. Это означает, что на сбор образцов и доставку их к ракете у мини-марсохода будет менее девяти месяцев. В связи с этим научная аппаратура на него устанавливаться не будет. Такой вариант миссии в НАСА считают упрощенным.

Главный мотив для отказа от научных задач и ограничения продолжительности работы ровера – необходимость обеспечивать ретрансляцию сигнала с него на Землю. Для этой цели НАСА намерено использовать уже существующие космические аппараты MRO (Mars Reconnaissance Orbiter), MAVEN и европейский TGO (Trace Gas Orbiter). В случае более длительной миссии, как отметил помощник директора НАСА по науке Томас Зурбахен, потребовалось бы запустить к Марсу дополнительный спутник-ретранслятор.

Ранее американское космическое агентство рассматривало возможность запуска нового спутника на смену MRO в 2022 году. Признание Зурбахена может означать, что от этих планов НАСА отказалось. Учитывая, что в 2020-х годах пилотируемая программа НАСА будет сосредоточена на орбите Луны, можно считать это решение еще одним свидетельством того, что Марс теряет привлекательность в глазах стратегов НАСА.

Официально НАСА все еще считает своей долгосрочной целью запуск пилотируемой экспедиции на соседнюю планету. Условный срок первого полета в последние годы сдвинулся с середины 2030-х на 2040-й год. В то же время, более-менее конкретизированы только те планы агентства, которые связаны со строительством небольшой посещаемой космической станции на орбите Луны. Кроме того, НАСА перестало отрицать заинтересованность в высадке астронавтов на поверхность спутника Земли.

Ссылка: spacenews.com

Обсудить

Автоматическая межпланетная станция «Кассини» (Cassini) была запущена 15 октября 1997 года и вышла на орбиту Сатурна 1 июля 2004 года. Она собирала научную информацию об этой планете и ее спутниках более 13 лет. Теперь до завершения миссии «Кассини» остается чуть более двух недель.

Заключительный этап работы станции, названный Grand Finale («Великий финал»), начался 22 апреля. В этот день «Кассини» произвела гравитационный маневр у Титана, который направил ее на новую полярную орбиту.

Сейчас инженерам предстоит подготовить космический аппарат к последним маневрам, а его инструменты – к последнему сбору данных. За сутки до погружения в атмосферу Сатурна «Кассини» должен будет провести съемку в высоком разрешении полярных сияний, а также детальное исследование вихрей и температуры воздуха на полюсах планеты. Во время вхождения в атмосферу будут работать восемь из 12 научных инструментов космического аппарата. Ожидается, что они продолжат передавать информацию на Землю в течение приблизительно 1-2 минут до потери радиосигнала.

9 сентября завершится последний из 22 пролетов «Кассини» между Сатурном и его кольцами. В момент наибольшего сближения расстояние до верхнего слоя облаков планеты составит 1680 км.

11 сентября. Дальний пролет у Титана снизит скорость космического аппарата. Благодаря ему «Кассини» через несколько дней погрузится в атмосферу Сатурна.

14 сентября. Спектрометры «Кассини» проведут последнюю съемку Титана, Энцелада, деталей в кольцах Сатурна и шестиугольного вихря на северном полюсе планеты.

15 сентября в 0:45 (здесь и ниже время московское). «Кассини» разворачивается антенной в сторону Земли, чтобы передать собранные данные. Этот сеанс связи будет оставаться активным до конца миссии.

15 сентября в 11:37. Начало погружения. Будет произведен пятиминутный разворот, который переориентирует инструменты для наиболее аккуратного отбора образцов воздуха. Данные продолжат отправляться на Землю почти в реальном времени.

15 сентября в 14:53. Вход в атмосферу. Двигатели с тягой, пониженной до 10%, будут поддерживать ориентацию аппарата, необходимую для передачи данных.

15 сентября в 14:54. Двигатели управления ориентацией будут работать с полной тягой. Связь с космическим аппаратом станет нестабильной и вскоре будет утеряна, после чего «Кассини» превратится в метеорит.

Указанное время является предварительным и может измениться. Актуальный график будет публиковаться на сайте миссии.

Ссылка: www.nasa.gov

Обсудить

Межпланетная исследовательская станция «Кассини» (Cassini) сделала фотографию колец Сатурна во время пролета между ними и планетой. Это произошло 20 августа во время, фактически, одного из финальных витков «Кассини» на ее орбите. Станция получила 21 снимок в разрешении 512x512 пикселей, из которых специалисты собрали короткую анимацию.

На фотографии выше видны основные кольца Сатурна, но из-за низкого положения снимающего аппарата они выглядят искаженными. Перспектива сдвинута от солнечной стороны колец (ближний план) к неосвещенной. Кольцо C на переднем плане выглядит больше в связи с тем, что находится ближе к космическому аппарату. За его пределами находятся яркое кольцо A менее яркое кольцо B. Кольцо F также можно разобрать на снимке.

13-летняя научная миссия «Кассини» подходит к концу. Сведение аппарата с орбиты запланировано на 15 сентября.

Ссылка: jpl.nasa.gov

Обсудить